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review 2017-04-25 14:02
Beautiful, hopeful, with a good dose of heartbreak
The Prey of Gods - Nicky Drayden

First of all: thank you to the publisher for the ARC.   This hasn't changed how I feel about this book.   

 

I don't even know where to start reviewing this.   The bizarre sex?   The mythological pantheon that seems to have a basis in real mythology, but is cobbled together into something new and fascinating?   The theme of tradition versus modernity?   The LGBT themes running throughout this?   I mean, this thing is jam-packed.   What's truly impressive is that you add a plot and fleshed out characters on top of all this, and it doesn't feel too busy.   No, it's just busy enough, just as busy as the characters and world call for it to be and no more. 

 

Drayden doesn't limit herself to a page count, either.   At a sprawling 400 pages - although keep in mind this covers the afterward, she gives herself plenty of space to add in all these elements.   This is also her debut novel, although she has collections of short stories out.   I've seen first time authors pack close this much into shorter novels, but it's tricky to pull off.   I've seen a lot of first time authors go at a more leisurely pace, too.   Could Drayden have pulled this off without spending as much time she does on this novel?   Perhaps, but I think she'd have to lose the multiple point of view chapters.

 

And disclaimer, I hate this technique most times.   It doesn't give you enough time to get to really settle with the characters most times, and I found myself questioning if I remembered Sydney correctly in her second chapter.   (I'd had to put the book down and came back and scratched my head.   It was only once, however, but shows at least one potential flaw of this device.)   This book tells you who the chapter will be sticking with, and does do third person but sticks with that character for the chapter.   The writing, characters and world building were strong enough for me to stop caring at all and just enjoy this book, too, which is why I didn't knock stars off at all.   

 

This is a look at a possible future for South Africa.   Drayden acknowledges it can't be the story of South Africa in her afterward, but rather is the story of her relationship with South Africa.   (I'm not sure how to pare that, as I didn't get that personal feel from this book: it seems to me that Drayden had a story to tell, did a lot of research into South Africa, and decided to set it there.   While some of the aspects - the dik-dik, the mythology, and the traditions versus modernity - are specific to the country, or even continent, a good deal feels like it could have taken place anywhere.   Then again, this author is compared to Lauren Beukes and Nnedi Okorafor on the back of the book, which sets up unrealistic expectations.   Those two authors steep their books - or the ones I've read - in African culture, and in Beukes case South African Culture.   Beukes is a white woman who is South African, though, so she's lived in that culture.)

 

So to me it was a look at the possibilities of the world in the future.   Or at least some of it is; the mythological aspects are there, and seem more unlikely than the cloning, the robots, or the hybridization of species that are rooted in scientific advances that we're making today.    And no, the mythological is never truly explained; it simply lives beside the science.   And I was okay with that.   It was far better than an explanation that didn't make sense, or was too complex to be coherent, which I've also seen done.   Drayden also writes with a sharp confidence, not needing to explain and simply writing as if we'll accept these two elements side by side.   She assumes we do, and I found it worked for me: I didn't question why there were gods among labs that were built upon genetic modifications. 

 

It's a bit of a slow start as Drayden sets up her characters, but not a page is wasted: she does immediately start setting up plot points, particularly with Sydney, and Muzi.  I feel like Nomvula's setup was a little slower than the rest, but it all makes sense at the end: Nomvula's insecurities, her abilities, all had to be revealed slowly for the best effect.   Even the ways that some stories seem to take an odd, or even unnecessary turn, end up feeling necessary at the end.   They're there to show why the characters could act in no other way than how they do. 

 

And, yes, I loved the robots.   Loved them so much!   

 

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review 2017-04-23 15:50
Finished my reread of Queen of Roses
Queen of Roses - Elizabeth McCoy

I just spent four months rereading this, mostly while in line at the grocery store and such. My review from back when I first read it in 2014 still stands. The main things I'd add are that the fluffy "dealing with passengers" stuff in the beginning of the book still meshed a bit oddly with the later more action-y stuff. Also, while

the things Loren did still bugged me

(spoiler show)

, I couldn't help it, I still loved that character. I had also forgotten how much I liked R.J. And I still want to read some kind of spin-off or sequel with Loren and Roger. A combination sci-fi and cozy mystery starring those two would be so good.

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review 2017-04-23 09:56
Düstere Vision, packend mit Tiefgründigkeit und authentischen Emotionen und Protagonisten.
Sakura: Die Vollkommenen - Kim Kestner Sakura: Die Vollkommenen - Kim Kestner
Nach dem ich die Zeitrausch-Trilogie von Kim Kestner vor einiger Zeit begeistert gelesen habe, war ich um so glücklicher, dass ich bei der Leserunde zu ihrer neuen Dystopie auf Lovelybooks aus dem Lostopf gezogen wurde! Leider war ich ja schon mit Alea Aquarius schon ziemlich in Verzug, deswegen bin ich ziemlich spät eingestiegen. Aber trotzdem tauschen sich Kim Kestner und ich uns noch sehr nett in der Runde aus!


Das Cover:
Eigentlich bin ich ja etwas skeptisch bei Gesichtern auf Covern. Die Person schaut einen auch sehr direkt und klar in die Augen. Der Blick ist eher emotionslos und könnte auch ein hübsches Jungengesicht sein. Das Gesicht rahmt auf beim ersten Hingucken eine Art Kranz. Zuerst hatte ich eine Harlekins-Halskrause vor Augen. Das ist ein bisschen unglücklich. Aber wenn man genauer hinschaut, besteht diese Umrahmung aus Glassplitter.


Buchlayout (eBook):
Die einzelnen Kapitel sind in einer sehr angenehmen Länge gehalten. Sobald die Handlung die Ebene wechselt, wird eine Zwischenseite eingefügt und zeigt dem Leser noch mal visuell den Wechsel. Das finde ich sehr gut, so konnte ich mich gleich darauf einstellen.


Die Handlung:
Rechtzeitig zur Kirschblüte erlaubt der Kaiser einer gewissen Auswahl an jungen Frauen und Männern der Unterschicht ihre Ebenen zu verlassen und an die Erdoberfläche zur Oberschicht zu kommen. Dafür müssen sich die auserwählten "Blüten“ in drei Prüfungen beweisen, um vollkommen genug für die Privilegierten zu sein. Denn die gekränkte Göttin Amaterasu möchte nicht mit unvollkommenen Nachkommen ihres Bruder Susanoos beleidigt werden. Juri ist nicht hübsch, eher androgyn und hat als Mädchen keine Chancen. Also geht sie ein großes Wagnis ein und mogelt sich als Junge zu den Probanden. Und plötzlich wird der Prinz, der Sohn des Kaisers, auf sie aufmerksam und gefährdet damit Juris Tarnung.


Idee / Plot:
Eine sehr interessante und in sich stimmige Idee. Und leider gar nich so einfach zu erklären, ohne zu spoilern! Kim Kestner hat sich an der japanischen Sagen und Legendenkultur orientiert und dies auf die Zukunft übertragen. Die Dystopie ist sehr düster aber für mich realistisch: wie die klassische Gesellschaftspyramide. In 6 Ebenen unter der Erde leben die Menschen in ihrer Schicht und jede hat ihre Aufgabe. Am untersten Ende die letzte Unterschicht, die Höhle mit den meisten Bewohnern. Die oberste Ebene, die Oberfläche natürlich nur eine Handvoll privilegierte Oberschicht. Jede Ebene ist getrennt voneinander, und nur auserwählten Gardisten ist es erlaubt die Ebenen zu wechseln - sonst wäre die Gefahr einer Rebellion zu groß. Und dabei floriert der Schmuggel und die mafiösen Machenschaften zwischen den Ebenen enorm. Viele weitere Themen sind der Spiegel unserer heutigen Gesellschaft und auf diesen Raum der fiktiven Welt zugeschnitten: Intoleranz, Religion, Machtbesessenheit von Oligarchen und deren Gesellschaftlügen…


Handlungsaufbau / Spannungsbogen:
Man wird direkt in das Geschehen hineingeworfen. Schnell wird dem Leser klar, in welch erdrückenden und düsteren Welt Juri leben muss. Viele geschickt eingebaute Rückblicke geben einem einen Eindruck von ihrem früheren Leben und ihrer Entwicklung zu der Einzelkämpferin. Die Spannung wird auch stetig und geschickt aufgebaut. Die Aufgaben der „Blüten“ werden immer krasser und spannender. Ab dem 2. Drittel des Buches beginnen immer mehr Wendungen die ganze Dramatik auf die Spitze zu treiben, bis es dann in einem enormen Showdown endet. Trotzdem wechseln sich ruhige, emotionale Momente mit aufregenden Szenen ab, die aber für den Handlungsstrang wichtig und absolut passend sind. Das Ende rundet die ganze Geschichte wieder ab und lässt mich sehr zufrieden zurück. Keine Fragen blieben unbeantwortet und ich kann diese Geschichte glücklich aber auch nachdenklich abschließen.


Szenerie / Setting:
Die Autorin hat die Szenen sehr bildreich beschrieben, mir aber genug Platz für meine Phantasie gegeben. Die erste Ebene scheint aus allen Nähten zu platzen und alle sind sich selbst der nächste kommt bei mir sehr gut an! Ich habe den „metallischen Wurm“ direkt vor meinen Augen, wie ich auch die erdrückende Stimmung auffangen kann. Es ist bedrückend und beklemmend, nicht nur eine Höhle, sondern auch eine Hölle. Trotzdem kann man von Ebene zu Ebene die Änderungen nachvollziehen und mitspüren. Um so höher die Ebene, um so mehr Platz ist vorhanden, und um so befreiter wirken die dort lebenden Menschen.


Emotionen / Protagonisten:
Schon als kleines Mädchen musste Juri lernen auf eigenen Beinen zu stehen. Der Vater verstorben, von der Mutter verstoßen, muss sie sich um ihr eigenes Überleben in ihrer Höhle, der 1. Ebene, kümmern. Ich finde sie unheimlich toll! Sie ist nicht die typische Heldin, die sich vom hässlichen Entlein zum stolzen Schwan wandelt. Sondern sie bleibt im Verlaufe der Geschichte immer authentisch und ehrlich. Sie geht sehr umsichtig mit ihrer Umwelt um. Was mich sehr berührt hat, ist, wie sie mit den Toten umgeht. Ihre Essensmarken verdient sie in der Leichenverbrennung. Sie muss die Toten vom Schacht der oberen Ebenen in die Brennkammern geben. Jeden Leichnam nimmt sie ehrfurchtsvoll in Empfang und opfert für ihn eine Handvoll Reis auf ihrem kleinen Altar. Aber sie ist eine Einzelkämpferin, die durch ihr frühes Schicksal keine Emotionen an sich heran lassen möchte. Aus Angst davor wieder verraten und verletzt zu werden. 

Prinz Haruto ist zunächst sehr undurchsichtig und wirkt ziemlich arrogant und dekadent. Aber er scheint irgendein Interesse an Juri zu besitzen. Ich finde ihn als Figur sehr überraschend und auch irgendwie attraktiv. Er beginnt zu begreifen, dass die Wahrheit nicht überall gleich ist und verlangt von Juri ehrlich zu ihm zu sein.

Als nähere Begleiter gibt es vor allem Dom zu erwähnen. Er ist der liebenswerte Kumpel, der eine besondere Beziehung zu ihr aufbaut. Anfangs wehrt sie sich sehr dagegen, aber sie begreift, dass sie in Dom einen wertvollen Partner hat. Rebecca ist die abgedrehte Nudel, die aber trotzdem einen sehr wichtigen Stellenwert in Juris Leben innehält. Das wird sich Juri im Laufe der Zeit auch eingestehen.


Sprache / Schreibstil:
Kim Kestner hat einen sehr eingängigen und authentischen Sprachstil. Ohne Schnörkel aber direkt und ehrlich. Mir gefällt es sehr gut! Sie hat auch nicht zu viele japanische Fachbegriffe verwendet und das Buch lässt sich super schnell und flüssig lesen. 

Meine Meinung:
Die Idee von getrennt Gesellschaftsschichten als Dystopie ist nicht neu. Und zugegeben kenne ich nicht sooo viele Dystopien. Aber diese Idee ist wirklich krass und die Geschichte ist aufreibend. Sie behandelt auch viele gesellschaftliche Themen als Spiegel für uns heute. Und so finde ich, muss es sein! Juri ist emotional und berührend und vor allem authentisch in ihrem Handeln. Besonders beeindruckt hat es mich auch, dass die ganze Fiktion zwar grausam und barbarisch, aber nicht blutrünstig ist. 
 
"Man glaubt wohl immer nur das, was man gesagt bekommt, solange man es nicht mit eigenen Augen sieht.“ Pos. 2469 (eBook, individuelles Leseexemplar von DIGI:TALES, Arena Verlag GmbH Würzburg)

Die japanische Legende der Amaterasu und Susanoos ist geschickt als übergreifende Thematik aufgebaut und ist ein ganz wichtiges Element in der Gesellschaft. Glaube und Religion. Aber was ist Wahrheit und was Glaube. Was ist Lüge? Nach welcher Wahrheit und welchem Glauben will man leben, bzw. welche Wahrheit will man hören? 
 
Auch die kleinen emotionalen Stellen haben es mir sehr angetan. Das zeigt auch, dass eine Dystopie nicht immer martialisch und oberflächlich sein muss, sondern kann auch ihre ganz feinen Momente haben! Ganz großartig!
 
Auch wenn man in der ersten Hälfte als geübter Leser vermutet, dass nichts so ist, wie es scheint (und das Ende vielleicht für den ein oder anderen vorhersehbar war, fand ich die Plottwists trotzdem genial umgesetzt. Mir gefällt mehr die Glaubwürdigkeit und die gesellschaftliche Kritik, die dahinter steckt. Die Vorhersehbarkeit ist für mich nicht schlimm.

Fazit:
Ich bin von der Geschichte sehr begeistert. Eine fesselnde Dystopie mit Tiefgang und authentischen Protagonisten in einem stimmigen Setting mit Liebe, Freundschaft, Glaube und Macht.
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review 2017-04-22 21:31
A book for readers who enjoy science-fiction that asks big questions, with religious undertones, and lots of action
As Wings Unfurl - Arthur M. Doweyko

I thank the author who contacted me thanks to Lit World Interviews for offering me an ARC copy of his novel that I freely chose to review.

I am not a big reader of science-fiction (perhaps because I don’t seem to have much patience these days for lengthy descriptions and world building and I’m more interested in books that focus on complex characters) so I was doubtful when the author suggested I review it, but the angel plot and the peculiarities of the story won me over. There are many things I enjoyed in this book but I’m not sure that it was the book for me.

As I’ve included the description and it is quite detailed (I was worried about how I could write about the book without revealing any spoilers but, many of the things I was worried about are already included in the description) I won’t go into the ins and outs of the story. The novel starts as a thriller, set in 1975. A private detective has taken a compromising photo and that puts him in harm’s way. Apple, the main character, seems to be in the wrong place at the wrong time, although later events make us question this and wonder if perhaps what happens was preordained. One of the interesting points in the novel, for me, was that the main character was a Vietnam War veteran, amputee (he lost a leg) and now addicted to Morphine. He also experiences symptoms of PTSD. Although his vivid dreams and flashbacks slowly offer us some background information, and the whole adventure gives him a new perspective on life and a love interest, I found it difficult to fully connect with the character. It was perhaps due to the fast action and the changes in setting and point of view that make it difficult to fully settle one’s attention on the main protagonists. One of the premises of the story is that Angela, the mysterious character who is his ersatz guardian angel, has known him all his life. She is oddly familiar to him, and she decides to give up her privileges and her life mission because of him, but as Angela’s interest in him precedes the story, there is no true development of a relationship and readers don’t necessarily understand why they are attracted to each other from the start.

The story, written in the third person, is told mostly from Apple’s point of view but there are also two other characters, from Tibet, Shilog, a farmer, and Yowl, what most of us would think of as a Yeti, but that we later learn is a member of a native Earth species. In my opinion, these two characters are more fully realised, as we don’t have any previous knowledge or any expectations of who they are, and they work well as a new pair of eyes (two pairs of eyes) for the readers, as they start their adventure truly clueless as to what is going on, and the situation is as baffling to them as it is to us. They are also warm and genuinely amusing and they offer much welcome comic relief. They are less bogged down by conventions and less worried about their own selves.

I enjoyed also the background story and the underlying reasoning behind the presence of the “angels” (aliens) in the world. It does allow for interesting debates as to what makes us human and what our role on Earth is. How this all fits in with traditional religions and beliefs is well thought out and it works as a plot element. It definitely had me thinking.

I said before that one of the problems I had with some fantasy and science-fiction is my lack of patience with world building and detailed descriptions. In this case, though, other than some descriptions about the Tibetan forest and mountains, I missed having a greater sense of location. The characters moved a lot from one place to the next and, even if you were paying attention, sometimes it was difficult to follow where exactly the action was taking place (especially because some of the episodes depended heavily on secret passages, doors, locked rooms…) and I had to go back a few times to check, in case I had missed some change of location inadvertently. (This might not be a problem for people who are used to reading more frantically paced action stories.) I guess there are two possible reading modes I’d recommend for this story; either pay very close attention or go with the flow and enjoy the ride.

I really enjoyed the baddie. Dane is awesome. I don’t mind the bad characters that are victims of their circumstances or really conflicted about what they do, but every so often I like a convinced baddie, who takes no prisoners and goes all the way. She is not without justification either, and later we learn something that puts a different spin on her behaviour (I didn’t find it necessary but it does fit in with the overall story arc). The irony of her character and how she uses human institutions and religions to subvert the given order is one of my favourite plot points and she is another source of humour, although darker in this case.

All in all, this is a book for readers who enjoy science-fiction that asks big questions, with religious undertones, lots of action and not too worried about the psychological makeup of the main characters. Ah, and if you love stories about Bigfoot or the Yeti, you’ll love this one.

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review 2017-04-22 21:16
A Can't Miss Pleasure
Apprentice in Death - J.D. Robb

It is so much fun to pick up a book, lose myself in the story within a paragraph or two and nor resurface until I’ve read every last word contained between the covers. It is also something I don't get to do nearly often enough but, invariably that's what happens when I pick up a new instalment in JD Robb’s In Death series. That goes a long way towards explaining why this is the only series of books I’ve stuck with over the course of this many new stories. With most other series I’ll eventually reach a point where the ‘been there, done that, need something new’ feeling gets too strong and I find myself drifting away. Not so with the In Death series. Not only do I pick up the latest release as soon as it hits the shelves in my library, I actively keep track of when to expect the next one so I can be sure to bring it home as soon as it’s available. To say I’m addicted to Eve Dallas and Roarke would be a gross understatement.

 

As can be said for its 42 prequels, Apprentice in Death is a fast paced, thrilling, and totally engrossing story. JD Robb has, over the course of this series, created a cast of characters who have become part of my life. I know Eve, Roarke, Peabody, McNabb and all the others and have no doubt I would recognise them should I run into them in the street. The near future version of the world she’s created continues to fascinate me. As for the criminals she introduces us to, and their methods and motives…let me just say that Mrs. Robb occasionally scares me. She invariably manages to give her villains just about enough of a human face and almost reasonable motives, to put me on edge and keep me compulsively turning the pages.

 

While I thoroughly enjoy the mysteries and suspense in these stories they are not the main reason for my addiction to this series. I keep on returning to the In Death books because of the continuing story about Eve, Roarke and those close to them. I laugh out loud at the banter, occasionally wipe away a tear at an especially touching moment, enjoy Eve and Roarke’s sexy times, and will never get bored with getting to know these characters better which each subsequent tale. After having read all 43 novels in this series so far, I still can’t imagine there will ever come a moment when I won’t be looking forward to the next In Death title. I fully agree with Harlan Coben's blurb on the cover of this book. J.D. Robb's novels are indeed 'can't-miss pleaures'. Is it time for the

next book yet?

 

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