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review 2019-02-17 23:49
Miracle at Philadelphia
Miracle At Philadelphia - Catherine Drinker Bowen

A nation new to its independence dealing with issues internally and external, it’s nascent future hanging by a thread all comes down to 55 men from across its length and breadth to come up with a solution.  In her 1966 historical review of what became known as the Constitutional Convention, Catherine Drinker Bowen chronicles how the future of the young United States was saved by a Miracle at Philadelphia.

 

Though the majority of the book focuses on the four-month long Convention, Bowen begins by setting the stage for why and how the convention came about with the ineffectual government that was the Articles of Confederation and the movement to amend them, which was led by James Madison and endorsed by George Washington by his attendance in Philadelphia.  For those like myself not really versed in nitty gritty details of Convention it was interesting to learn that most of the work was done in ‘Committee of the Whole’ in which Washington while President was seated among the other delegates.  The familiar highlights of the Virginia Plan, New Jersey Plan, and the Great Compromise are covered but in the historical flow of the debates within the Convention and decisions in-between of important elements within the Constitution.  Throughout the Bowen introduces important personages and how their views remained constant or changed throughout the Convention resulting reputations being made or destroyed during and after the process of ratification.  Bowen ends the book with a look at the ratification process, in particular the debates in Massachusetts and Virginia.

 

Covering approximately 310 pages, the book is efficient in covering the events of the Convention overall.  However Bowen completely missed how the Great Compromise was voted in the Constitution, she just mentioned it.  Besides that big miss within the Convention, Bowen spends chuck of the middle of the book covering a “Journey in America” that had nothing to do with the Convention but was just giving a glimpse of the nascent country that felt like filler than anything else.

 

Miracle at Philadelphia is a very good historical review of the Constitutional Convention that does not analyze but just reports history.  Catherine Drinker Bowen does a wonderful job in juggling the various accounts of the Convention by the delegates and the official record to create very readable narrative.  I highly recommend this book for those interested in this closing piece of the American Revolution.

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text 2019-02-13 17:58
How much is "too much" for a book?
Mao's Last Revolution - Roderick MacFarquhar,Michael Schoenhals

So ever since my post last night about Roderick Macfarquhar's death I've been mulling over whether to buy his three volumes on the origins of the Cultural Revolution. I priced them and it wouldn't be unreasonable to acquire copies in the condition I want, so I may go ahead and place some orders later today. As I was pricing the volumes, I started to think as well about whether to order a replacement copy of Mao's Last Revolution as well, because while I own a copy I'm not entirely satisfied with its condition (I almost bought one I came across a couple of months ago, only to find on closer inspection that the previous owner marred the text with highlighting of various colors). I searched online and assessed the options, only none of which were satisfactory for the prices they were asking.

 

The funny thing is, though, the copies of the latter book I thought were too much for what they were asking were a good deal cheaper than the ones of the three volumes I'm about to purchase.

 

That contradiction left me wondering about this: how much is "too much" for a book? It's a relative question, of course: $50,000 for a dog-eared paperback copy of The Da Vinci Code is ridiculous, but for a Gutenberg Bible it's a veritable steal. And I remember something from the intro to economics class I look ages ago about utility being a subjective measurement, making a consensus impossible. But I wonder if some sort of collective answer might be possible that reflects a shared mindset we bring to the issue. For example, how much weight do we give the condition of the book in coming up with an answer? How much does our desire to have a copy immediately at hand play a role in the amount we're willing to pay? To what degree do we predetermine what we want to own long-term versus books we already know we're not going to want once we're through with them? This may seem like pointless speculation, but I suspect that if there's not an algorithm out there now making such assessments there will be one at some point -- and I would rather figure it out so that I'm the one making the decisions.

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review 2019-02-12 06:50
Ein Feuerwerk der Überraschungen
Sins of Empire - Brian McClellan

Ich liebe es, wenn ein High Fantasy – Universum Schauplatz mehrerer Geschichten ist. In den meisten fantastischen Welten stecken unglaublich viel kreative Konzeption und Liebe zum Detail. Mir erscheint es wie Verschwendung, ein sorgfältig etabliertes Setting für nur eine Geschichte zu nutzen. Deshalb jubelte ich, als bekannt wurde, dass Brian McClellan in sein „Powder Mage“ – Universum zurückkehrt. Die Trilogie „Powder Mage“ gefiel mir äußerst gut und öffnete meinen literarischen Horizont für militärische High Fantasy. Während die Konflikte dieses Dreiteilers an das napoleonische Europa erinnerten, untersucht McClellan in „Gods of Blood and Powder“ die Auswirkungen imperialistischer Kolonialisierung in der neuen Welt. Er führt seine Leser_innen nach Fatrasta, das im ersten Band „Sins of Empire“ am Rande einer Revolution steht.

 

Bei einer Ausgrabung vor den Toren Landfalls, Hauptstadt der jungen, kriegsgeplagten Nation Fatrasta, wird ein antiker Stein geborgen. Eine geheimnisvolle Aura umgibt das Relikt. Es scheint zu flüstern, ist mit unverständlichen Symbolen bedeckt und treibt die Arbeiter in den Wahnsinn.
Weit entfernt im Grenzland Fatrastas ahnt die Pulvermagierin Lady Vlora Flint nichts vom Fund des mysteriösen Steines. Ihre Söldnerkompanie schlägt Aufstände des indigenen Volkes der Palo nieder, bis sie plötzlich zurück nach Landfall beordert werden. Die Lage in der Hauptstadt ist aufgeheizt. Eine offene, organisierte Revolte der Palo wird immer wahrscheinlicher. Vloras Truppen sollen die Anführerin der Rebellen finden und festnehmen. Unterstützung erhält sie von Michel Brevis, Agent der Geheimpolizei, und Ben Styke, in Ungnade gefallener Kriegsheld. Doch als sich Gerüchte über den Ausgrabungsfund über Fatrastas Grenzen hinweg verbreiten, ist eine Revolution bald nicht mehr das drängendste Problem des ungleichen Trios…

 

Ich muss Brian McClellan für seinen Fleiß loben. „Sins of Empire“ ist wahrlich nicht nur ein weiteres Kapitel in den Chroniken des „Powder Mage“-Universums. Der Trilogieauftakt ist der Beginn einer vollkommen eigenständigen Geschichte, die unabhängig vom ersten Dreiteiler funktioniert und nach neuen Regeln spielt. McClellan wagt sich in unbekannte Gewässer und führt seine Leser_innen etwa 10 Jahre nach dem Militärputsch in Adro nach Fatrasta. Fatrasta blickt auf eine lange, blutige und komplizierte Historie von Besatzung und Revolution zurück. Die Kressianer konnten sich als dominante Macht durchsetzen, doch den Eroberern unterläuft ein folgenschwerer Fehler: sie unterschätzen die indigene Bevölkerung. Die Palo werden unterdrückt, gedemütigt und abgeschlachtet. Ihr Zorn ballt sich in Greenfire Depths, einer gigantischen Grube in Landfall, die den Palo als Slumviertel dient und eine Parallelgesellschaft hervorbrachte. Fatrasta ist zu instabil, um einer koordinierten Revolte der Palo standzuhalten. Im Schatten dieser prekären und beeindruckend scharfsinnig gestalteten Ausgangssituation, für die Brian McClellan erneut sein gesamtes Geschick des Worldbuildings aufbietet, kreuzen sich die Wege der drei Hauptfiguren in der Hauptstadt. Lady Vlora Flint begegnete mir bereits in der „Powder Mage“-Trilogie; ich freute mich ehrlich darauf, die taffe, unbeugsame, loyale und clevere Pulvermagierin in „Sins of Empire“ besser kennenzulernen. Trotz ihrer schwierigen Position als Generalin einer Söldnerkompanie enttäuschte sie mich nicht. Sie weiß, dass die Behandlung der Palo Unrecht ist und zeigt sich alles andere als begeistert, die Rebellenführerin in Greenfire Depths festnehmen zu müssen. Schutz erhält sie von Ben Styke, den Fans ambivalenter Charaktere lieben werden. Er trifft unmoralische Entscheidungen und fordert mit seiner allzu menschlichen Fehlbarkeit dennoch Sympathie ein. Ihr Kontakt, der Agent Michel Brevis, ist ihr hingegen keine große Hilfe, da er mit eigenen Ermittlungen betraut wurde. Ich fand Michel erst sehr anstrengend und nervig. Er ist ein Speichellecker, der sich wie ein Aal die Karriereleiter der an die Stasi erinnernden Geheimpolizei hochschleimt. Ich ertrug ihn kaum – bis Brian McClellan die Bombe platzen ließ. Michel ist nicht, was er zu sein vorgibt und damit symptomatisch für „Sins of Empire“. Das Buch ist ein Feuerwerk der Überraschungen. Brian McClellan spielt mit der Erwartungshaltung seiner Leser_innen, als wäre er ein Bühnenmagier, der mit einer Hand für Ablenkung sorgt, während er mit der anderen ein Kaninchen aus dem Hut zaubert. Beinahe jedes Element der Geschichte verfügt über einen doppelten Boden; nichts ist sicher, nichts garantiert. Die ungewisse Atmosphäre war aufregend und spannend; das mit handfester Action gewürzte politische Intrigengeflecht hielt mich in Atem. Dieses explosive Gemisch war Brian McClellan allerdings noch nicht genug. Er verschärft die Konflikte des Trilogieauftakts zusätzlich durch das Auftauchen einer uralten, gefährlichen Magie. Ich sage euch, „Gods of Blood and Powder“ ist ein Topf, der bereits jetzt kurz vorm Überkochen steht. Alle in Deckung!

 

„Sins of Empire“ war unglaublich vielversprechend. Ich habe nie bezweifelt, dass mich Brian McClellan überzeugen könnte, doch ich habe nicht damit gerechnet, dass er mir eine völlig andere Ecke seines „Powder Mage“-Universums zeigen würde. So banal es klingt, mich begeistert es, dass er die Mühen des Worldbuildings nicht scheute, die mit der Konstruktion von Fatrasta verbunden waren. Er hätte ja auch einfach in Adro bleiben können. Ist er aber nicht. Deshalb nehme ich es ihm nicht übel, dass die Lektüre etwas langatmig war und ich mich anstrengen musste, um die brenzlige Situation in Landfall zu verstehen. Geduld und mentaler Aufwand haben sich gelohnt. Jetzt geht es erst richtig los und ich freue mich auf die Folgebände, denn ich will unbedingt herausfinden, was es mit dem mysteriösen Stein auf sich hat, der schließlich nicht grundlos „Götterstein“ genannt wird.

Source: wortmagieblog.wordpress.com/2019/02/12/brian-mcclellan-sins-of-empire
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text 2019-02-07 06:38
Reading progress update: I've read 23 out of 352 pages.
Fat Angie: Rebel Girl Revolution - E.E. Charlton-Trujillo
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review 2018-12-22 16:19
Building a progressive majority
The Revolution of ’28: Al Smith, American Progressivism, and the Coming of the New Deal - Robert Chiles

Al Smith is best remembered today as the first Catholic to win the nomination of a major political party. In doing so his campaign overcame considerable opposition from within his own prejudice-bound Democratic Party, and though he fell well short of winning the White House in 1928 he is credited with winning for them the support of the millions of ethnic voters who would go on to become an important part of the "New Deal coalition" that made the Democrats the dominant political party in America for a generation. While his appeal traditionally has been credited to their identification with his ethnic and religious background, in this book Robert Chiles makes the case that this obscures the real source of his appeal, which was the unabashedly progressive agenda he advocated in that race, one rooted in the policies he pursued throughout his career in New York politics.

 

As Chiles explains, Smith was drawn to progressivism through his interactions with settlement house activists in New York City in the 1910s. Though them he gained a greater awareness of the issues facing immigrants and urban workers, which he sought to address through government policy. As a state legislator and governor he pursued reforms on issues ranging from conservation to government efficiency, all of which were central to his platform as the Democratic presidential candidate. This won him the support of many ethnic voters, whose political identification at this time was in a state of flux. Drawn to the candidate of a party who addressed their concerns, they maintained their allegiance for his successor, Franklin Roosevelt, who drew upon much of Smith's progressive legacy when formulating the policies of his own administration during his time as president.

 

By highlighting Smith's progressivism, Chiles contributes both to our understanding of this important politician and his long-term impact upon American politics. In the process he also helps to explain the under-appreciated origins of a political shift that shaped the nation in which Americans live today. Together it makes for a book that no student of the era or of American political history more generally can afford to ignore.

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