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review 2018-02-18 00:00
The Bear and the Nightingale
The Bear and the Nightingale - Katherine Arden 4.5 stars...

The only reason I didn't give it the full 5 stars is because I don't think we as the readers are given a complete enough background on the the Russian fairy tales, their characters, and the second sight (we're told they see demons), so I felt like I was trying to piece things together more then what should be necessary toward the beginning. There is a dictionary at the end which of course was a little too late in coming for me. It would have been nice to have that at the beginning.

*I won a copy of this book in a Goodreads FirstReads giveaway but my review is solely my own. Thank you Goodreads!
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text 2018-02-01 16:26
January Reading
Jane, Unlimited - Kristin Cashore
My Conversations with Canadians - Lee Maracle
Stride Toward Freedom: The Montgomery Story - Martin Luther King Jr.
Swallowing Mercury - Wioletta Greg,Wioletta Grzegorzewska,Eliza Marciniak
 Atomic Adventures: Secret Islands, Forgotten N-Rays, and Isotopic Murder - A Journey into the Wild World of Nuclear Science - James Mahaffey,Keith Sellon-Wright
Sweet Disorder - Rose Lerner
The Bear and the Nightingale: A Novel - Katherine Arden
The Doomsday Machine: Confessions of a Nuclear War Planner - Daniel Ellsberg
Winter Rose - Patricia A. McKillip
A Wizard of Earthsea - Ursula K. Le Guin

Eleven books read:

Jane, Unlimited - Kristin Cashore

My Conversations with Canadians - Lee Maracle  

Stride Toward Freedom: The Montgomery Story - Martin Luther King Jr.  

Swallowing Mercury - Wioletta Greg, Eliza Marciniak  

Atomic Adventures: Secret Islands, Forgotten N-Rays, and Isotopic Murder - James Mahaffey

Someone To Love - Mary Balogh (DNF)

Sweet Disorder - Rose Lerner  

The Bear and the Nightingale - Katherine Arden 

The Doomsday Machine: Confessions of a Nuclear War Planner - Daniel Ellsberg  

Winter Rose - Patricia A. McKillip  

A Wizard of Earthsea - Ursula K. Le Guin  

 

Women Writers Bingo: 3/25

(Personal take: Finish 25 books by new-to-me female authors in 2018*)

Finished in January: Wioletta Greg, Rose Lerner, Katherine Arden

 

Gender Balance:

Fiction: 7 by women, 0 by men, 0 by non-binary

Non fiction: 1 by women, 3 by men, 0 by non-binary

 

Format:

Paper books that I own: 0

Paper books from library: 5

E-books that I own: 1

E-books from library: 1

Audiobooks that I own: 4

 

February Goals:

1. Finish reading for Hugo Award nominations (Jade City, Prey of the Gods, Winter Tide).

2. Read at least one book for black history month

3. Stop ordering fucking library books.

 

 

*Women Writers Bingo Bonus Points:

5 of those books in translation: 1/5 (Swallowing Mercury)

5 of those books are non-fiction: 0/5

 

Bingo Companion Round:

5 books by non-binary authors: 0/5

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review 2018-01-24 17:47
Incredibly Frustraiting!
The Bear and the Nightingale - Katherine Arden

This book had a singular genius in regards to managing to hint at something I found really interesting, and then make the story about something else. Incredibly time and place specific court politics? Oh yeah, that's happening in Moscow, and we're stuck in the woods. Subverting fairy tales? The author will cordially nod at subversion across the room and then go full steam ahead with unsubverted fairy tales. Clash between pagan and Christian beliefs, exploring the world views of both? Nope, it's pure sweet pagans v. evil leach priests.

 

This is basically the story of a pure pagan witch who is persecuted by her evil step mother and by the town's corrupt priest who has the hots for her and punishes her for his own lust. If you think that sounds like a plot that blew in from the 1980s, oh boy you're right! The only characters who got the least hints of personality moved to Moscow about five chapters in, and were never seen again. Everyone else were more or less types swept along in story logic. Why did the towns people abandon their very helpful gods to switch to a new fake religion? Because the hot priest told them to! Why did no one give the magical talisman to the heroine until the eleventh hour, despite five hundred warnings of the dire consequences of not doing so? Because the plot demanded a draggy middle section, and the storytelling wanted her to be as poorly informed as possible. Why were almost all threats to the heroine sexually charged? Because realism or something. Probably.

 

The writing itself could be very beautiful, but reading it in a long stretch made me realise how hard the author was leaning on a few tricks and a basket of repeated phrases. Everything was "as sure footed as a stag" or "soft as a cat." The word "suddenly" was used once a paragraph in all action scenes. (I may have been at the "I'm so annoyed at this I'm going to pick nits phase" by the end there.) The pacing was also all over the place, but I blame first novel.

 

Mostly though I'm too old and too tired for stories about wicked stepmothers (unless it's from their point of view for the whole story, and then by all means proceed!) And trying to make this one simultaneously sympathetic and still evil in a very specific gendered way only made the character's lack of salvation seem really petty on the part of the author. It reminded me of this analysis of disproportionate death in Jurassic World. And then making the last quarter or so about the heroine feeling trapped by her lack of choice, while never actually giving her any choices didn't feel that well thought through either (nor the deus ex machina in the final battle). It felt very much like, "I'm not like those other girls who just love being married off to strangers or joining convents!" I'm guessing the main difference there is that those other girls don't have magic powers, and therefore have fewer choices, but the story never quite sees that either.

 

I was reading this for a book club, and I can't tell if I weren't reading it for that if I'd have bailed about 30% in or not. I might have kept going on grounds that a) I'd bought the book, b) I wanted to see if it really did manage to do anything more complicated or interesting than a straight up fairy tale. It kept hinting that it might. Then it didn't.

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text 2017-12-27 23:01
Top 5 books of 2017
A Conjuring of Light - V.E. Schwab
City of Miracles - Robert Jackson Bennett
Raven Stratagem - Yoon Ha Lee
The Ninth Rain - Jen Williams
The Bear and the Nightingale: A Novel - Katherine Arden

I didn't do a book challenge this year, but I still ended up reading about 60 books and graphic novels, as well as starting another 8-9. A bunch of those were re-reads, as I got ready to finish off or continue trilogies, while I also went on a big Earthsea jaunt as I'd never read all the novels in one go before. 

 

Anyway, here are my top 5 books of the year (graphic novels excluded), in no particular order:

 

A Conjuring of Light by V.E. Schwab - stunning conclusion to a great series, just wish I liked her YA books as much as I liked these!

 

City of Miracles by Robert Jackson Bennett - another trilogy-concluder, with each book featuring what I've described as 'grumpy olds doing stuff'.

 

Raven Stratagem by Yoon Ha Lee - second book in a trilogy this time, but while I enjoyed Ninefox Gambit a lot, I thought this book was far more accessible and I can't wait to see what happens in Revenant Gun next year. 

 

The Ninth Rain by Jen Williams - a first book this time, curses! I really enjoyed her Copper Cat series (which starts with The Copper Promise, for anyone who's interested) but this book kicks things up a notch. The next book, The Bitter Twins, is due out in March and I can't wait...

 

The Bear and the Nightingale by Katherine Arden - another first book in a series, not to everyone's taste but it more than worked for me! The next book, The Girl in the Tower, is already out and I need to get hold of it when it eventually arrives in paperback. 

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review 2017-12-21 13:50
Scharade in Moskau
The Girl in the Tower - Katherine Arden

Von Trauer überwältigt flieht Vasja vom Hof ihres Vaters. Sie möchte ihre Zukunft selbst bestimmen, sehnt sich nach Abenteuern. Begleitet von ihrem treuen Hengst Solovey streift sie durch die Wälder, sucht nach einem erfüllenden Leben. Um nicht aufzufallen, verkleidet sie sich verbotenerweise als Mann. Als Vasja drei entführte Mädchen aus den Händen räuberischer Tartaren befreit und mit ihnen in ein Kloster flüchtet, ahnt sie nicht, dass ihrer Verkleidung eine harte Probe bevorsteht. Denn im Kloster trifft sie auf ihren älteren Bruder Sasha, der an der Seite des Großfürsten von Moskau nach eben jener Räuberbande fahndet, der Vasja die Mädchen entriss. Der Großfürst ist vom Mut des furchtlosen jungen „Mannes“ begeistert. Unbekümmert lädt er Vasja nach Moskau ein und bringt sie damit in eine gefährliche Zwickmühle: sie kann sich nicht als Frau offenbaren, die Einladung aber keinesfalls ablehnen. Wird ihre Täuschung enttarnt, riskiert sie nicht nur ihr Leben, sondern auch Sashas. In Moskau angekommen, verschlägt es Vasja schier die Sprache. Doch schon bald erkennt sie, dass sich hinter der prunkvollen Fassade eine Schlangengrube politischer Intrigen verbirgt. Und die größte Bedrohung ist übernatürlichen Ursprungs…

 

„The Bear and the Nightingale” hätte wunderbar als Einzelband funktioniert. Das Ende bietet genau die richtige Mischung aus offen und geschlossen, sodass Katherine Arden frei entscheiden konnte, ob sie die Geschichte weiterführt oder es den Leser_innen überlässt, zu spekulieren, was als nächstes geschieht. Ich glaube, was sie letztendlich dazu bewog, den Nachfolger „The Girl in the Tower“ zu schreiben und eine Trilogie zu forcieren, war ihre eigene Neugier. Sie wollte wissen, wie es mit ihrer Protagonistin Vasja weitergeht. Sie wollte die Limitationen ihres Universums erforschen, das einzigartig lebendig mit der slawischen Folklore verbunden ist. Im ersten Band konnte sie viele Sagengestalten nicht involvieren, weil der inhaltliche Rahmen dies nicht zuließ – ohne Fortsetzung hätte sie ganz darauf verzichten müssen. Das erschien ihr offenbar inakzeptabel, was mich als Leserin natürlich sehr freut. „The Girl in the Tower“ taucht noch tiefer in die russische Mythologie ein. Neben den entzückenden Hausgeistern stellt Katherine Arden bedeutende Märchenfiguren vor, die sich erst aufgrund der Öffnung des Horizonts ihrer Geschichte homogen in diese einfügen, ohne sie zu dominieren. Vasjas Welt ist gewachsen. Sie verließ den väterlichen Hof, wagt sich in die Weite des Landes hinaus, das eines Tages „Russland“ heißen wird und begibt sich auf die Suche nach ihrer Identität. War „The Bear and the Nightingale“ eine 16 Jahre umspannende, beherrschte Schilderung von Vasjas Kindheit und Jugend, zieht das Tempo in „The Girl in the Tower“ nun deutlich an. Arden packt eine ordentliche Schippe Action drauf und erhöht den Spannungsbogen mit rasanten Verfolgungsjagden, Kämpfen, Intrigen und Vasjas riskanter Tarnung als Mann. Trotz dessen wirkt die Handlung niemals gehetzt oder überhastet, weil die Autorin die inhärenten Konflikte ihrer Geschichte weiterhin eingehend ergründet. Vasjas Konflikt mit den Normen der Gesellschaft tritt explizit in den Vordergrund. Sie widerspricht der damaligen Vorstellung einer demütigen, gottesfürchtigen und vor allem unsichtbaren Frau; ihre couragierten Taten werden nur akzeptiert, weil sie sich als Mann ausgibt. Ich habe mich über die Ungerechtigkeit dieses Rollenbilds fürchterlich geärgert, obwohl es selbstverständlich der Realität des 14. Jahrhunderts entspricht. Ich konnte mich mit Vasjas hilfloser Zerrissenheit voll identifizieren, fand allerdings auch die Perspektive ihrer Geschwister Sasha und Olga sehr interessant. Es fällt ihnen schwer, die kaum zu zügelnde Wildheit ihrer Schwester zu tolerieren. Sie bewundern Vasjas Talente widerwillig, zum Beispiel ihren beeindruckend realistisch dargestellten sensiblen Umgang mit Pferden, doch sie können nicht damit umgehen, dass Vasja alle Konventionen verweigert. Ich konnte ihre Empörung zum Teil verstehen, denn freilich bringt Vasjas sorglose Hitzköpfigkeit sie alle durch ihre Nähe zum Großfürsten in Gefahr. Leider hatte ich Schwierigkeiten, Moskau im 14. Jahrhundert zu visualisieren. Während Arden ihre Leser_innen erneut mit traumhaft atmosphärischen Beschreibungen der Wildnis verwöhnt, wollte sich bei mir einfach kein konstantes Bild der Stadt einstellen. Es flackerte. Nichtsdestotrotz habe ich durch die Lektüre abermals viel gelernt. Mir war nicht bewusst, dass es sich bei Großfürst Dmitrii Ivanovich um eine reale historische Persönlichkeit handelt und er der erste Regent war, der sich gegen die Herrschaft der Mongolen über Moskau auflehnte. Katherine Arden kombiniert diese explosive politische Situation mit einer übernatürlichen Bedrohung, wodurch „The Girl in the Tower“ reifer als der Vorgänger wirkt.

 

Ich kann das Finale der „Winternight Trilogy“ kaum erwarten. So viele ungeklärte Fragen warten darauf, beantwortet zu werden. Vasjas Wurzeln liegen noch immer im Dunkeln, ebenso wie die Rolle des Winterkönigs. Wieso erwählte er ausgerechnet Vasja? Ich vermute, dass sein Interesse an ihr mit dem Geheimnis ihrer Familie mütterlicherseits zusammenhängt. Laut Goodreads wird der dritte Band „The Winter of the Witch“ heißen und im August 2018 erscheinen. Ich werde mich gedulden müssen. Vielleicht nutze ich die Wartezeit, um meine Kenntnisse der russischen Geschichte aufzupolieren. Katherine Arden weckt in mir eine beharrliche Neugier hinsichtlich dieses weiten, mysteriösen Landes, das auf eine bewegte Vergangenheit zurückblickt. Ihre Faszination ist ansteckend. Ich habe Lust, Russland von einer ganz neuen Seite zu entdecken, in seiner magischen, leidenschaftlichen Mythologie zu versinken. Ich möchte das Russland kennenlernen, das Katherine Arden so liebevoll porträtiert: Vasjas Russland.

 

Vielen Dank an den Verlag Ebury Publishing und Netgalley für die Bereitstellung dieses Rezensionsexemplars im Austausch für eine ehrliche Rezension!

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